Un mundo repleto de lagos

Lagos y mares de Titán

Mosaico en falso color que revela las diferencias de composición de la superficie alrededor de los lagos y mares de Titán. Crédito: NASA/JPL-Caltech/Universidad de Arizona/Universidad de Idaho.

Gracias a la orientación del Sol respecto de Titán, que ahora brilla sobre el polo norte de dicha luna, la sonda Cassini de la NASA ha obtenido nuevas imágenes de los mares y lagos de metano y etano. Las imágenes revelan nuevas pistas acerca de cómo se han formado los lagos y sobre lo que se parece al ciclo hidrológico de la Tierra, que en Titán involucra hidrocarburos en lugar de agua.

Si bien hay un gran lago y otros más pequeños cerca del polo sur de la luna de Saturno, la mayoría de los lagos de Titán se encuentran cerca de su polo norte. Los científicos de Cassini han sido capaces de estudiar gran parte del terreno con el radar de la sonda, que puede penetrar bajo las nubes y la espesa neblina de Titán. Y hasta ahora, el espectrómetro de mapeo visual e infrarrojo de Cassini y el subsistema de obtención de imágenes científicas solo habían sido capaces de obtener vistas lejanas, oblicuas o parciales de esta zona.

Pero ahora, gracias a la combinación de varios factores, Cassini tuvo buenas oportunidades para llevar a cabo excelentes observaciones.

La imagen mostrada aquí es un mosaico en luz infrarroja basado en datos obtenidos durante sobrevuelos de Titán el 10 y 26 de julio y el 12 de septiembre de 2013. El mosaico del espectrómetro visual e infrarrojo revela diferencias en la composición del material alrededor de los lagos. Los datos sugieren que partes de los lagos y mares de Titán pueden haberse evaporado dejando el equivalente a las salinas de la Tierra. Se piensa que el material evaporado en Titán son compuestos químicos orgánicos formados a partir de las partículas de la neblina de la luna que alguna vez se disolvieron en metano líquido.

Ahora, gracias al instrumento de Cassini hemos podido obtener una visión amplia de una región de la que solo habíamos visto partes pequeñas y con menor resolución. Resulta que el polo norte de Titán es aún más interesante de lo pensado anteriormente, con una compleja interacción entre los líquidos de los lagos, mares y depósitos producidos por la evaporación de lagos y mares anteriores.

Las imágenes en infrarrojo cercano de Cassini sugieren que la superficie del norte de Titán es diferente del resto de la luna. Así que esta característica puede ser una pista que ayude a los científicos a explicar por qué los lagos y mares se concentran en el norte de Titán.

Fuente: JPL

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